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EL PRIMER SATÉLITE COLOMBIANO

El 17 de abril de 2007 empezó a brillar, con acerados destellos, una nueva estrella en el firmamento. Se trataba en este caso de una estrella artificial, ya que es producto del ingenio y el esfuerzo humano.
Ese día marca un hito en la historia de la ciencia en Colombia pues se realizó con todo éxito la puesta en órbita del primer satélite colombiano.
El sofisticado aparato, denominado por sus constructores Libertad 1, fue lanzado al espacio desde un remoto lugar de Asia por un poderoso cohete, adornado con la bandera colombiana, que lo puso en órbita, a casi 800 km de altura, en la mencionada fecha a la 1:45 de la madrugada, hora colombiana. Hora universal: 6:45. Empezó a transmitir correctamente unos minutos después.
Constituye este un logro nacional porque fue realizado por colombianos: un joven y entusiasta equipo de investigadores, profesores y estudiantes de la Escuela de Ingeniería y del Observatorio Astronómico de la Universidad Sergio Arboleda, de Bogotá, que en el curso de dos años y medio de trabajo, desarrolló el proyecto Picosatélite Libertad 1, logrando apropiación de conocimientos de alto nivel en este campo, al diseñar e implementar por primera vez tecnología satelital en Colombia.
Las siguientes son las principales características del satélite:
Tiene forma de cubo, sus dimensiones son: 10×10×10 cm. Volumen: 1.000 cm3. En razón de su forma recibe la denominación técnica de Cubesat. Su masa es 1 Kg. y por su peso y volumen, se clasifica como un Picosatélite.
La caja tiene una estructura externa en aluminio (tipo cubesat estan- dar) diseñada por el ingeniero aeroespacial Robert Twiggs, de la Universidad de Stanford. Esta universidad, así como la de Texas y la de Cal Poly brindaron asesoría al equipo colombiano en el proceso de diseño y construcción del satélite. La última se encargó de verificar sus protocolos de calidad, así como de adelantar el contrato para el lanzamiento con la empresa Kosmotras.
Los componentes internos del aparato incluyen: sistema de vuelo, sistema electrónico de potencia, sistema de comunicaciones, sistema de orientación y estabilización, y sistema de despliegue de antenas.
Algunos de esos componentes fueron diseñados en Bogotá por el equipo de trabajo de la Universidad Sergio Arboleda: el sistema de estabilización, el sistema de despliegue de antenas, las tarjetas electrónicas (no sólo diseñadas sino elaboradas por el equipo) y el sistema de optimización de potencia para picosatélites. Todos fueron montados en el laboratorio que se construyó para el efecto en la universidad. El laboratorio recibió el nombre de José María González Benito (destacado matemático y astrónomo colombiano, quien fuera director del Observatorio Nacional, el cuarto después de Caldas).
A su vez, la estación terrena (o centro de monitoreo) que se estableció, fue registrada ante la IARU1 y el Ministerio de Comunicaciones con la sigla técnica 5K3USA y bautizada Rodrigo Noguera Laborde. En este momento el satélite circunda la Tierra, en órbita polar, a una altitud de 787 km.
En el equipo colombiano participaron los siguientes investigadores: como director científico César Ocampo2; director de la misión Libertad 1 Raúl Joya Olarte3; director técnico Iván Rodrigo Luna4, y junto con ellos César Fernando Valero Sepúlveda5, encargado del sistema de comunicaciones; Andrés Alfonso Caro6, sistema operativo; Miguel Ariza Triviño7, diseño de circuitos y tarjetas electrónicas y diseño del sistema de optimización de potencia; Paul Núñez Rodríguez8, sistema de orientación y estabilización; Liza Pinzón Cadena9, sistema de estabilización y cálculo de centro de masa; y Josiph Toscano Casadiego10, a cargo de la logística del proyecto, al igual que del diseño mecánico y estructural del soporte de las baterías y labor de monitoreo.
El grupo fue inscrito ante Colciencias en diciembre de 2004, registrando su trabajo de investigación y desarrollo como Proyecto espacial Colombia en órbita.
El satélite fue lanzado, en el cohete Dnepr 2, desde el cosmódromo Baikonur, en Kazajstán, Asia Central, y menos de una hora después, ya liberado, desplegó sus antenas y empezó a transmitir. A las 3:30 a.m. hora colombiana, la Universidad Cal Poly, en California, reportó haber escuchado el satélite por primera vez. A las 5:15 a.m. hora colombiana, la Universidad de Dinamarca lo reportó, después
otras universidades; y luego, a las 10:10 a.m. se escuchó desde la estación de monitoreo establecida por el equipo de trabajo en su observatorio de Bogotá, al pasar por primera vez sobre Colombia.
Desde entonces se escucha entre 4 y 6 horas cada vez que cruza, de norte a sur o de sur a norte, sobre territorio colombiano. Su sistema de radio envía da- tos de telemetría, con los signos vitales del satélite,
los cuales son recibidos y tabulados en la estación terrena. Su matrícula ante la IARU es: 5K3L. Su vida útil se calcula como mínimo en 50 días.
Este proyecto nos enseñó cómo se hace un satélite, y la forma de desarrollar este tipo de tecnología. Se busca también aprender a monitorear satélites, así como la manera de montar y probar un sistema de comunicación en órbita, y con ayuda de éste, recoger datos de telemetría; además de ensayar una serie de equipos (hardware) que se están experimentando por primera vez en picosatélites. Se trata de empezar a manejar estos temas y sentar las bases para fu- turas misiones.
Este es un gran paso que ha dado Colombia en el desarrollo de las ciencias aeroespaciales, y representa, sin duda, un notable logro de la Universidad, al tiempo que un valioso aporte del sector privado a la investigación tecnológica y la exploración espacial.
De igual modo, hay que indicar que con este hecho se establece un importante hito de carácter histórico en la conquista de las alturas por cuanto el primer sobrevuelo en globo del territorio colombiano se realizó en 1843; el primer vuelo de un avión fue en 1912 y ahora podemos registrar que el primer sobrevuelo de nuestro territorio por un satélite colombiano se efectuó en 2007.
Constituye un valioso haber de la Universidad tener ya un equipo humano preparado en este campo, el cual además es el único en Colombia. Luego de este primer triunfo, el equipo tiene como meta trabajar en el diseño de nuevos satélites. En las futuras misiones, a partir de Libertad 2, se plantea hacer fotografía satelital de la Tierra, cartografía, análisis de gases atmosféricos que generen efecto invernadero, y una cosa poco investigada: el estudio de viento solar, ya que sólo hay un telescopio que está trabajando en ello: el Soho (de la Nasa) y no existen aún satélites dedicados a ese estudio. En tal sentido, Colombia podría realizar un novedoso aporte en este frente de investigación y como pionera en la aplicación de este tipo de tecnología, adelantar una labor de la mayor importancia.
1 Organización Internacional de Comunicaciones por Satélite. 

2 Ingeniero aeroespacial. 

3 Ingeniero mecánico con especialización en astronomía. 

4 Ingeniero electrónico con maestría en matemáticas aplicadas. 

5 Licenciado en electrónica con especialización en matemáticas. 

6 Licenciado en electrónica con especialización en matemáticas. 

7 Ingeniero electrónico con especialización en matemáticas aplicadas. 

8 Físico. 

9 Magíster en matemáticas. 

10 Astrónomo autodidacta.

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